Una estalagmita podría haber revelado qué causó la caída de un imperio mesopotámico

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Las estalagmitas son montículos ascendentes de depósitos minerales que se han acumulado debido al agua que gotea en el suelo de una cueva, y revelan la historia de una tierra.

Hace aproximadamente 4.200 años, el primer imperio de Mesopotamia, el acadio cayó, coincidiendo con grandes transformaciones en Egipto y el Valle del Indo, las otras dos grandes civilizaciones de la época. Un estudio de estalagmitas en Irán sugiere que un evento climático generalizado puede haber sido responsable de los tres.

Las civilizaciones ascienden y descienden por muchas razones, y las causas de la desaparición del Imperio acadio siguen siendo controvertidas. La coincidencia de la sincronización con eventos lejanos ha llevado a algunos historiadores a proponer una causa climática. La naturaleza, e incluso la existencia, de este evento no ha sido clara, sin embargo, como ocurrió en medio de la era del Holoceno de temperaturas en gran parte estables, sin un aumento conocido en la actividad volcánica o cambio en la producción solar.

Sin embargo, cuando un equipo dirigido por la Dra. Stacy Carolin de la Universidad de Oxford estudió una estalagmita de la cueva Gol-e-Zard en las montañas de Alborz en Irán que se formó hace entre 5.200 y 3.700 años atrás, vieron algo que sucedió en el momento relevante. El informe del equipo en Proceedings of the National Academy of Sciences mostró fuertes picos en la cantidad de magnesio en relación con el calcio 4.510 y 4.260 años atrás, coincidiendo con un crecimiento más lento y cambios en los isótopos de oxígeno de la piedra. Estos cambios duraron 110 y 290 años, respectivamente, antes de que la composición de estalagmita volviera a los niveles anteriores.

La industria y la minería de civilizaciones antiguas a veces dejaron su huella en el planeta, pero no conocemos ningún mecanismo por el cual los acadios pudieran haber tenido un impacto en cuevas tan distantes. Por lo tanto, parece probable que todo lo que causó el cambio químico derribó a los acadios, en lugar de que su caída alterara la química de cuevas distantes.

El Imperio acadio fue el primer gran imperio de Mesopotamia, precediendo a los babilonios y sumerios más conocidos. La explicación de su caída proviene de las montañas a orillas del distante Mar Caspio
El Imperio acadio fue el primer gran imperio de Mesopotamia, precediendo a los babilonios y sumerios más conocidos. La explicación de su caída proviene de las montañas a orillas del distante Mar Caspio. Crédito: Zunkir / Wikimedia Commons CC-by-SA 3.0

El cambio en la composición de la estalagmita parece ser el resultado del aumento del polvo que cae en las montañas, lo que a su vez parece ser una consecuencia de condiciones más secas en el oeste. Hoy, los años secos en los desiertos de Siria e Irak se asocian con una mayor deposición de polvo en Teherán, a solo 50 kilómetros de Gol-e-Zard. El crecimiento lento de la estalagmita también podría ser un signo de condiciones locales más secas.

Los sedimentos del Mar Rojo y el Golfo de Omán, entre otros proxies paleoclimáticos, se utilizaron previamente para sugerir que Asia occidental experimentó al menos un período seco importante en esta época, pero la fecha de estos fue demasiado imprecisa para vincularlos con confianza al colapso acadio. Las estalagmitas, por otro lado, tienen un error de tan solo 31 años.

Hay un gran debate entre los historiadores sobre cuánto ha contribuido el cambio climático al colapso de la civilización, uno que se ha vuelto más caliente a medida que se vuelve más relevante para nosotros. No sabemos por qué la Mesopotamia se secó durante este período, pero parece que derribó una civilización y afectó gravemente a otras dos.