Neandertales también forjaron sus herramientas con fuego

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Neandertales también forjaron sus herramientas con fuego
Esta herramienta refleja la exposición directa al fuego. Crédito: PNAS

Las herramientas de madera fabricadas por los neandertales en Toscana, Italia, muestran signos de haber sido carbonizadas deliberadamente para facilitar su trabajo hace unos 171,000 años. Aunque el fuego se usó para cambiar los entornos locales y crear calor mucho antes, y existe cierta evidencia de que los neandertales usaron el fuego para moldear sus herramientas incluso antes, nunca antes habíamos visto un uso tan claro tan temprano.

El control del fuego fue considerado una de las líneas brillantes que distinguen a los humanos de los animales. El descubrimiento de que los neandertales, considerados por algunos como parte de nuestra especie, aparentemente lo estaban usando para formar herramientas de madera hace 171,000 años, puede no ser un golpe tan fuerte para el ego humano como el aprender que las rapaces australianas han aprendido a controlar el elemento, pero aún así es otro recordatorio de que no somos tan especiales como nos gusta pensar.

Las herramientas de madera se descomponen mucho más fácilmente que las de piedra, por lo que tenemos un registro mucho más precario de su uso por los primeros humanos. Sin embargo, un rico tesoro de 58 artículos, entremezclados con herramientas de piedra y huesos de una especie de elefante extinto, salió a la luz en el proceso de cavar piscinas termales en Poggetti Vecchi, Toscana.

Un artículo en Proceedings of the National Academy of Sciences informa: «Las herramientas de madera Poggetti Vecchi difieren morfológica y dimensionalmente de otras conocidas hasta ahora». Muchas están mal conservadas por lo que el equipo que las encontró no está seguro de su propósito, agregando: «Son posiblemente palos de usos múltiples, no necesariamente armas». Se ha notado el parecido con los bastones de excavación, utilizados por los cazadores-recolectores para extraer raíces, cazar pequeños animales y moler granos.

La herramienta más grande tenía más de un metro (3 pies) de largo, y la mayoría estaba hecha de boj (Buxus sempervirens), la especie local más dura. Todos tenían un buen diámetro para agarrar en la mano. Las ramas se seleccionaron claramente por su rectitud, y sus ramas laterales y corteza se habían eliminado cuidadosamente.

La característica más importante es la capa carbonizada, que según los autores facilita la eliminación de la corteza con piedras abrasivas. Aunque se pudieron haber logrado resultados similares sin fuego, el hallazgo indica una familiaridad y comodidad con el fuego que sugiere que los neandertales también lo usaron para otros fines.

Los huesos que acompañan a las herramientas indican que el sitio comprendía praderas abiertas en ese momento, habitadas por grandes herbívoros como elefantes y ciervos. El polen preservado en el sitio es diverso, lo que sugiere una rica mezcla de pastizales y humedales. El mundo en ese momento estaba en el medio de la penúltima edad de hielo, y las temperaturas globales estaban descendiendo de una recuperación menor, por lo que las temperaturas promedio habrían sido mucho más frías que en la actualidad. Incluso para los neandertales adaptados al frío, el fuego y los manantiales cálidos locales habrían sido muy apreciados.

El sitio de Poggetti Vecchi en Toscana, Italia, continúa siendo excavado
El sitio de Poggetti Vecchi en Toscana, Italia, continúa siendo excavado. Crédito: PNAS

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