Investigadores secuencian el ADN humano más antiguo de África

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Investigadores secuencian el ADN humano más antiguo de África
Crédito: Abdeljalil Bouzouggar

Un equipo investigadores han secuenciado el ADN humano más antiguo de África, descubriendo que los pueblos antiguos que vivían en el norte de África tenían mucho más contacto con los que vivían en el Medio Oriente y el África subsahariana de lo que se pensaba.

La historia de los antiguos marroquíes, que fueron llamados Iberomaurusianos porque los investigadores que los descubrieron pensaron que probablemente estaban conectados con personas en la Península Ibérica, han interesado a los antropólogos durante mucho tiempo. Esto se debe a que Marruecos se encuentra en un lugar interesante cuando se trata de entender la migración humana antigua, con una barrera al sur en forma del Sahara y una barrera al norte causada por el mar Mediterráneo.

Conocidas en la cueva Grotte des Pigeons, descubiertas en 1908 cerca de Oujda, Marruecos, son reconocidas como las primeras personas cazadoras-recolectoras en el norte de África en hacer un cambio de grandes puntas pesadas de piedra a microlitos más refinados y delicados, lo que bien podría haber sido montado en flechas hace alrededor de 22.000 años.

Se pensaba que los delicados pedernales habían sido influenciados por los europeos
Se pensaba que los delicados pedernales habían sido influenciados por los europeos. Crédito: Abdeljalil Bouzouggar

Debido a que se sabe que este avance tecnológico se produjo en una fecha anterior en partes de Europa, y junto con la proximidad de Marruecos a España, durante mucho tiempo se asumió que los Iberomaurusianos eran descendientes de europeos o que habían utilizado barcos para cruzar a Iberia, y que había un cierto grado de mezcla.

Pero este nuevo análisis genético está desafiando esa noción. En 2005, los investigadores descubrieron lo que se cree que es uno de los primeros cementerios conocidos, ya que se encontraron 14 enterramientos en la parte posterior de la cueva Grotte des Pigeons. Con aproximadamente 15.000 años de edad, las personas fueron colocadas cuidadosamente en una posición sentada y cubiertas con cuentas y cuernos de animales.

El ADN se degrada rápidamente en climas más cálidos, lo que significa que si bien tenemos genomas de neandertales que se extinguieron hace más de 40.000 años, hasta la fecha solo tenemos escasas pruebas genéticas de humanos del continente africano. Pero los avances tecnológicos recientes permitieron que los científicos puedan tomar los huesos de la oreja de siete de los restos de Iberomaurus y secuenciar sus genomas nucleares.

Este es el ADN más antiguo que se haya secuenciado en África, y es casi el doble de antiguo que el poseedor del récord anterior. El estudio también marca la primera vez que el ADN humano anterior a la agricultura se ha estudiado en África.

Los hallazgos muestran que estas personas antiguas no compartían ninguna historia genética con los europeos y que, en cambio, estaban relacionadas con los habitantes del Medio Oriente y los africanos subsaharianos. «Nuestro análisis muestra que el norte de África y el Cercano Oriente, incluso en esta época temprana, formaban parte de una región sin una gran barrera genética», explicó Choongwon Jeong, coautor del estudio publicado en Science.

También sugiere que el Sahara no era una gran barrera, ya que los Iberomaurusianos compartían un tercio de su ADN con los antiguos africanos occidentales y el Hadza de Tanzania, o que había un ancestro común para todos estos grupos.

El estudio, con suerte, abre el camino para más estudios sobre restos africanos antiguos, ya que aunque evolucionamos allí, todavía sabemos muy poco sobre nuestra historia antigua en el continente.

El estudio científico ha sido publicado en la revista Science.

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