Primer cementerio de la Guerra Civil de EE.UU. hallado revela la espantosa realidad de la medicina del campo de batalla

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Primer cementerio de la Guerra Civil de EE.UU. hallado revela la espantosa realidad de la medicina del campo de batalla
La técnica de campo Erin Godwin excava una extremidad amputada en el Parque Nacional Battlefield de Manassas. Crédito: Kate D. Sherwood, Institución Smithsonian.

A finales de agosto de 1862, segundo año de la Guerra Civil estadounidense, un gran ejército de la Unión dirigido por el mayor general John Pope acampó cerca de un afluente del río Potomac en Manassas, al norte de Virginia, cuando fueron atacados por fuerzas confederadas comandadas por Stonewall Jackson. El siguiente enfrentamiento de dos días, llamado la Segunda Batalla de Bull Run o Segunda Batalla de Manassas, dejó un estimado de 1.305 confederados y 1.716 hombres de la Unión muertos, con muchos miles más capturados o heridos en cada lado.

Ahora, más de 150 años después, estamos adquiriendo una nueva visión de las técnicas quirúrgicas que los médicos del ejército emplearon para tratar a la multitud de soldados gravemente heridos, como los de Bull Run, mientras que las balas y balas de cañón seguían volando cerca.

Según lo informado por el National Park Service (NPS) esta semana, un pozo funerario que contiene dos esqueletos casi completos y un revoltijo de 11 brazos y piernas ha provocado un torbellino de investigación desde que se descubrió por primera vez, inesperadamente, en el lugar del conflicto en 2014.

Una vista posterior del fémur derecho que muestra una bala de Enfield alojada en el eje
Una vista posterior del fémur derecho que muestra una bala de Enfield alojada en el eje. Crédito: Kate D. Sherwood, Smithsonian

Los hallazgos son los únicos ejemplos conocidos de restos quirúrgicos de la Guerra Civil, de acuerdo con el NPS y los arqueólogos del Smithsonian Institute a cargo de la investigación. Después de una cuidadosa excavación, el alijo de huesos y material circundante se trasladó desde el Manassas National Battlefield Park al vanguardista laboratorio del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian para realizar análisis físicos y químicos exhaustivos.

Los radioisótopos dentro de los dos esqueletos revelaron que los individuos crecieron en las latitudes del norte, lo que, combinado con los botones del abrigo descubiertos a su lado, indica que los hombres eran soldados de la Unión. La estructura ósea y el estado de los dientes y las articulaciones sugieren que el primer esqueleto pertenece a un hombre de unos treinta años. La causa de su muerte fue fácil de determinar: una bala de .577 Enfield, el tipo preferido por el ejército confederado, permaneció alojada en su fémur.

Se cree que el otro esqueleto tenía entre 30 y 34 años y parece haber muerto por la explosión de un perdigón calibre .31 que impactó en la parte superior de su brazo, pelvis y pierna.

Parece que ambos hombres fueron llevados al hospital de campaña pero no fueron operados porque sus heridas fueron demasiado severas o murieron antes de que el médico pudiera llegar hasta ellos. El 19 de junio de 2018, los restos fueron transferidos al Ejército de los EE.UU., que planean enterrarlos en el Cementerio Nacional de Arlington.

Un primer plano de las marcas de corte en una de las extremidades amputadas
Un primer plano de las marcas de corte en una de las extremidades amputadas. Crédito: Kate D. Sherwood, Smithsonian

El estudio de una variedad de brazos y piernas está en curso. El NPS señala que el examen de las marcas de corte en los huesos determinará cómo el cirujano sostuvo la sierra e incluso puede indicar qué tan hábiles fueron para retirar las extremidades dañadas. Se estima que alrededor de 60.000 cirugías fueron realizadas durante la guerra civil; dos tercios de estos fueron amputaciones. La anestesia, descubierta solo 16 años antes, a menudo no estaba disponible, y el riesgo de muerte por una infección posterior (este era el final de la era preantibiótica) era muy alto.

Fuente: IFL