Estudio sugiere múltiples cruces entre neandertales y humanos primitivos

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Un par de investigadores de la Universidad de Temple han encontrado evidencia que sugiere que los neandertales se aparearon y produjeron descendientes con humanos anatómicamente modernos varias veces, no solo una, como lo ha sugerido una investigación previa.

En su artículo publicado en la revista Nature Ecology and Evolution, Fernando Villanea y Joshua Schraiber describen su análisis genético de las personas de Asia oriental y Europa y cómo se compararon con las personas de otros lugares. Fabrizio Mafessoni, del Instituto Max Planck para Antropología Evolutiva, ofrece un artículo sobre el trabajo realizado por la pareja en el mismo número de la revista.

En los últimos años, los científicos han descubierto que los primeros humanos que se mudaron de África se encontraron con neandertales que vivían en partes de lo que hoy es Europa y Asia oriental. Al comparar el ADN de neandertal con los humanos modernos, los investigadores descubrieron que hubo una pareja que dio lugar a la descendencia, lo que se refleja en el ADN de los humanos: aproximadamente el 2 por ciento del ADN en los humanos no africanos hoy en día es neandertal. En este nuevo esfuerzo, los investigadores han encontrado evidencia que sugiere que hubo más de uno de esos encuentros.

Sus hallazgos tienen un sentido lógico, considerando que los humanos anatómicamente modernos y los neandertales coexistieron durante aproximadamente 30.000 años.

Comparación de cráneos modernos humanos y neandertales del Museo de Historia Natural de Cleveland
Comparación de cráneos modernos humanos y neandertales del Museo de Historia Natural de Cleveland. Crédito: DrMikeBaxter / Wikipedia

Investigaciones recientes realizadas por otros grupos habían sugerido que se habían producido múltiples sindicatos productores de descendencia: se encontró que algunas personas en el este de Asia tenían hasta 20 por ciento más ADN de neandertal que las personas de ascendencia estrictamente europea.

En este nuevo esfuerzo, los investigadores tomaron una mirada más estricta para descubrir de una vez por todas si hubo varios emparejamientos o solo uno. Obtuvieron y analizaron datos del 1000 Genomes Project, midiendo la cantidad de ADN neandertal en material genético de voluntarios.

El primer paso fue separar los datos entre personas de ascendencia europea y asiática. Al hacerlo, se sugirió que ambos grupos tenían evidencia de los primeros eventos de apareamiento múltiple. Luego, los investigadores estudiaron las tasas de los dos grupos creando simulaciones que muestran resultados de diferentes números de eventos de apareamiento entre los dos grupos.

Los datos de las simulaciones se introdujeron en un algoritmo de aprendizaje automático que mostraba patrones de porcentaje de ADN según la cantidad de eventos de cruzamiento que habían ocurrido.

Los investigadores concluyeron que el escenario más probable era que hubiera múltiples casos de cruzamiento entre humanos primitivos en el este de Asia y en Europa con neandertales.

El estudio científico ha sido publicado en Nature Ecology & Evolution.